Vista de la estrella HD 84406 con la alineación actual de los espejos del telescopio James Webb. Créditos: NASA

¡Se están juntando! Los ingenieros del telescopio espacial James Webb ahora han completado dos fases más del proceso de alineación de espejos de siete pasos y tres meses de duración. Esta semana, el equipo hizo más ajustes a los segmentos del espejo además de actualizar la alineación de su espejo secundario. Estos refinamientos permitieron que los 18 segmentos del espejo trabajaran juntos, por primera vez, para producir una imagen unificada.

Como puede ver en la imagen de arriba, esta vista de la estrella HD 84406 muestra una imagen en lugar de las 18 vistas, una de cada segmento, que vimos a principios de esta semana. Los ingenieros de la NASA dicen que después de futuros pasos de alineación, la imagen será aún más nítida.

“Todavía tenemos trabajo por hacer, pero estamos cada vez más satisfechos con los resultados que estamos viendo”, dijo Lee Feinberg, gerente de elementos de telescopios ópticos de Webb, en una publicación de blog. “Años de planificación y pruebas están dando sus frutos, y el equipo no podría estar más emocionado de ver lo que traerán las próximas semanas y meses”.

La estrella que los ingenieros y científicos están usando para enfocar el telescopio es una estrella de secuencia principal de tipo G que se parece mucho a nuestro propio Sol, ubicada cerca del «cuenco» de la Osa Mayor (Osa Mayor). El instrumento Near Infrared Camera (NIRCam) de JWST tomó las imágenes de esta estrella, que se utilizan para alinear los espejos y calibrar el telescopio.

Los dos pasos que se realizaron esta semana se denominan Alineación de segmentos y Apilamiento de imágenes. La Alineación de Segmentos corrige la mayoría de los grandes errores de posicionamiento de los segmentos. Un proceso llamado Phase Retrieval utiliza análisis matemáticos para determinar los errores de posicionamiento precisos de los segmentos. En esta fase, los segmentos aún no funcionan juntos como un solo espejo.

Antes y después de la Alineación de Segmentos. Créditos: NASA/STScI

En el Apilamiento de imágenes, las imágenes de cada imagen de segmento se apilan una encima de la otra. Luego, las imágenes de segmentos individuales se mueven para que caigan precisamente en el centro del campo de visión para producir una imagen unificada. Esto concentra toda la luz en un solo lugar en el detector.

“Todavía tenemos que asegurarnos de que la luz llegue al detector perfectamente al unisono, lo que hará que la resolución sea 5 veces mejor que la que se ve aquí”, dijo el científico del proyecto JWST, Klaus Pontoppidan, en Twitter.

A continuación, el equipo ahora comenzará a realizar ajustes aún más pequeños en las posiciones de los espejos de Webb.

Aunque el Apilamiento de imágenes concentró toda la luz de una estrella en un solo lugar en el detector de NIRCam, los segmentos del espejo siguen actuando como 18 telescopios pequeños en lugar de uno grande. Los segmentos ahora deben alinearse entre sí con una precisión menor que la longitud de onda de la luz.

Tamaño del espejo primario del JWST en comparación con el telescopio espacial Hubble. Créditos: NASA

El equipo ahora está trabajando en eso, comenzando la cuarta fase de alineación de espejos, llamada Enfasamiento Burdo (Coarse Phasing), donde NIRCam se usa para capturar espectros de luz de 20 pares separados de segmentos de espejos. Esto ayuda al equipo a identificar y corregir el desplazamiento vertical entre los segmentos del espejo o las pequeñas diferencias en sus alturas. Esto hará que el único punto de luz estelar sea cada vez más nítido y enfocado en las próximas semanas.

Pero de aquí en adelante, el proceso será iterativo, donde una vez que se logre cierto nivel de alineación y enfoque, es posible que los ingenieros tengan que regresar y rehacer ciertos pasos para lograr una alineación perfecta.

“Alineas los espejos, luego los revisas, y luego necesitas retroceder unos pasos, ajustarlos y volver a centrarlos, y luego volver a pasar por todo el proceso nuevamente”, dijo Feinberg el mes pasado, “es por eso que el proceso llevará aproximadamente tres meses.”

Los miembros del equipo continúan compartiendo sus experiencias y brindan más información (en Inglés) sobre el proceso de alineación en el blog de JWST.

Artículo con fines divulgativos basado en el artículo original en Inglés.
Créditos: Nancy Atkinson, Universe Today
Salvo indicación contraria este trabajo está licenciado por el autor bajo la licencia International Creative Commons Attribution 4.0

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