Esta imagen muestra una vista de arriba hacia abajo del asteroide Bennu, con una parte de la cresta ecuatorial y el hemisferio norte del asteroide iluminados. Fue tomada por la cámara PolyCam en la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA el 4 de marzo de 2021, desde una distancia de aproximadamente 186 millas (300 km). Las cámaras de la nave espacial apuntan directamente al polo norte de Bennu. Dos grandes cráteres ecuatoriales son visibles en el borde del asteroide (centro y centro a la izquierda). La imagen se obtuvo durante la fase de operaciones Post-TAG de la misión, mientras la nave espacial se acercaba lentamente a Bennu en preparación para un sobrevuelo de observación final el 7 de abril. Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona

El OSIRIS-REx de la NASA completó su último sobrevuelo de Bennu alrededor de las 6 a. M. EDT (10 UTC) del 7 de abril y ahora se está alejando lentamente del asteroide; sin embargo, el equipo de la misión tendrá que esperar unos días más para descubrir cómo la nave espacial cambió la superficie de Bennu cuando tomó una muestra del asteroide.

El equipo OSIRIS-REx agregó este sobrevuelo para documentar los cambios en la superficie resultantes de la maniobra de recolección de muestras Touch and Go (TAG) del 20 de octubre de 2020. “Al inspeccionar la distribución del material excavado alrededor del sitio TAG, aprenderemos más sobre la naturaleza de los materiales de la superficie y del subsuelo junto con las propiedades mecánicas del asteroide ”, dijo el Dr. Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona.

Durante el sobrevuelo, OSIRIS-REx tomó imágenes de Bennu durante 5,9 horas, cubriendo más de una rotación completa del asteroide. Voló a una distancia de 2,1 millas (3,5 kilómetros) de la superficie de Bennu, lo más cerca que ha estado desde el evento de recolección de muestras TAG.

OSIRIS-REx tardará al menos hasta el 13 de abril en descargar todos los datos y las nuevas imágenes de la superficie de Bennu registradas durante el sobrevuelo. Comparte las antenas de la Red de Espacio Profundo con otras misiones como Mars Perseverance y, por lo general, obtiene entre 4 y 6 horas de tiempo de enlace descendente por día. “Recolectamos alrededor de 4.000 megabytes de datos durante el sobrevuelo”, dijo Mike Moreau, subdirector de proyectos de OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. «Bennu está aproximadamente a 185 millones de millas de la Tierra en este momento, lo que significa que solo podemos lograr una velocidad de datos de enlace descendente de 412 kilobits por segundo, por lo que llevará varios días descargar todos los datos de sobrevuelo».

Una vez que el equipo de la misión reciba las imágenes y otros datos del instrumento, estudiarán cómo OSIRIS-REx se mezclaba con la superficie de Bennu. Durante el aterrizaje, el cabezal de muestreo de la nave espacial se hundió 48,8 centímetros (1,6 pies) en la superficie del asteroide y simultáneamente disparó una carga presurizada de gas nitrógeno. Los propulsores de la nave espacial levantaron una gran cantidad de material de la superficie durante la combustión de retroceso, lanzando rocas y polvo en el proceso.

La navegadora de vuelo KinetX, Leilah McCarthy, procesa imágenes de navegación para ayudar a localizar el sobrevuelo final OSIRIS-REx de la NASA del asteroide Bennu cercano a la Tierra. Créditos: KinetX Inc./Coralie Adam

OSIRIS-REx, con su preciosa y prístina muestra del asteroide, permanecerá en las cercanías de Bennu hasta el 10 de mayo, cuando encenderá sus propulsores y comenzará su crucero de dos años a casa. La misión entregará la muestra de asteroide a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona gestión general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx (Seguridad de identificación de recursos de interpretación espectral de origen – Explorador de regolitos). Dante Lauretta, de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también dirige el equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.

Para obtener más información, en Inglés, sobre esta historia y OSIRIS-REx, visite: https://www.nasa.gov/osiris-rex

Traducción no oficial con fines divulgativos del articulo original en Inglés, escrito por Rani Gran del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Maryland.
Editor versión original en Inglés: Rob Garner

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