Esta imagen mirando hacia el oeste, hacia la unidad geológica Séítah en Marte, fue tomada desde una altura de 10 metros (33 pies) por el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA durante su sexto vuelo, el 22 de mayo de 2021. Créditos: NASA / JPL-Caltech

El 1 de junio, el rover Perseverance Mars de la NASA inició la fase científica de su misión abandonando el lugar de aterrizaje «Octavia E. Butler». Hasta hace poco, el rover se ha sometido a pruebas de sistemas, o se ha puesto en marcha y ha respaldado el mes de pruebas de vuelo del helicóptero Ingenuity Mars.

Durante las primeras semanas de esta primera campaña científica, el equipo de la misión se dirigirá a un mirador panorámico bajo desde el cual el rover puede inspeccionar algunas de las características geológicas más antiguas en el cráter Jezero, y pondrán en línea las capacidades finales del sistemas de muestreo y navegación automática del rover.

Cuando Perseverance completó su fase de puesta en servicio el 1 de junio, el rover ya había probado su instrumento MOXIE generador de oxígeno y había realizado los vuelos de demostración de tecnología del helicóptero Ingenuity. Sus cámaras habían tomado más de 75.000 imágenes y sus micrófonos habían grabado las primeras bandas sonoras de Marte.

El rover Perseverance Mars de la NASA usó su sistema de imágenes Mastcam-Z para capturar este panorama de 360 grados de «Van Zyl Overlook», donde el rover estaba estacionado mientras el helicóptero Ingenuity realizaba sus primeros vuelos. Créditos: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

«Estamos poniendo la fase de puesta en servicio del rover, así como el lugar de aterrizaje en nuestro espejo retrovisor y saliendo a la carretera», dijo Jennifer Trosper, gerente del proyecto Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Durante los próximos meses, Perseverance explorará una zona de suelo del cráter de 1,5 millas cuadradas [4 kilómetros cuadrados]. Es en este lugar donde se recolectarán las primeras muestras de otro planeta para regresar a la Tierra en una misión futura ”.

Los objetivos científicos de la misión son estudiar la región de Jezero para comprender la geología y la habitabilidad pasada del medio ambiente en el área, y buscar signos de vida microscópica antigua. El equipo identificará y recolectará las muestras de rocas y sedimentos más convincentes, que una misión futura podría recuperar y traer de regreso a la Tierra para un estudio más detallado. Perseverance también tomará medidas y probará tecnologías para apoyar la futura exploración humana y robótica de Marte.

Geología única

Abarcando cientos de soles (o días marcianos), esta primera campaña científica perseguirá todos los objetivos científicos de la misión mientras el rover explora dos unidades geológicas únicas en las que las capas más profundas (y más antiguas) del lecho rocoso expuesto de Jezero y otras características geológicas intrigantes que se puedan hallar. La primera unidad, llamada «el suelo del cráter fracturado áspero» (“the Crater Floor Fractured Rough”), es el suelo lleno de cráteres de Jezero. La unidad adyacente, llamada «Séítah» (que significa «en medio de la arena» en el idioma navajo), tiene una buena parte del lecho rocoso de Marte, pero también alberga crestas, rocas en capas y dunas de arena.

«Para hacer justicia a ambas unidades en el tiempo asignado, el equipo elaboró ​​la versión marciana de un antiguo mapa al estilo de un club de automóviles», dijo Kevin Hand, astrobiólogo y codirector del JPL, junto con Vivian Sun, de esta ciencia. Campaña. «Tenemos nuestra ruta planificada, completa con desvíos opcionales y áreas de interés etiquetadas y posibles obstáculos en nuestro camino».

Esta imagen con anotaciones del cráter Jezero muestra las rutas de la primera campaña científica de Perseverance (marcas amarillas) y la segunda (marcas amarillas claras). Créditos: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona

Se espera que la mayoría de los desafíos en el camino se presenten en forma de dunas de arena ubicadas dentro de la unidad Séítah en forma de manopla. Para negociarlos, el equipo del rover decidió que Perseverance conducirá principalmente en el Crater Floor Fractured Rough o a lo largo de la línea fronteriza entre este y Séítah. Cuando la ocasión lo requiera, Perseverance realizará un “baño de pies” (“toe dip”) en la unidad de Séítah, dirigiéndose directamente a un área de interés específica.

El objetivo de la campaña es establecer qué cuatro ubicaciones en estas unidades cuentan mejor la historia del entorno temprano y la historia geológica del cráter Jezero. Cuando el equipo científico decida que una ubicación es la correcta, recolectará una o dos muestras.

“Comenzar con las unidades geológicas de Crater Floor Fractured Rough y Seitah nos permite comenzar nuestra exploración de Jezero desde el principio”, dijo Hand. “Esta área estaba por debajo de al menos 100 metros [328 pies] de agua hace 3.800 millones de años. No sabemos qué historias nos contarán las rocas y los afloramientos en capas, pero estamos emocionados de comenzar «.

La primera campaña científica estará completa cuando el rover regrese a su lugar de aterrizaje. En ese punto, Perseverance habrá viajado entre 2,5 y 5 kilómetros (1,6 y 3,1 millas) y hasta ocho de los 43 tubos de muestra de Perseverance podrían llenarse con roca y regolito de Marte (roca rota y polvo). A continuación, Perseverance viajará al norte y luego al oeste hacia la ubicación de su segunda campaña científica: la región del delta de Jezero. El delta son los restos en forma de abanico de la confluencia de un antiguo río y un lago dentro del cráter Jezero. La ubicación puede ser especialmente rica en carbonatos, minerales que, en la Tierra, pueden preservar signos fosilizados de vida antigua y pueden estar asociados con procesos biológicos.

El inicio de la primera campaña científica de Perseverance también marca una transición en el equipo: el 7 de junio, Jennifer Trosper se convirtió en la nueva gerente de proyectos de la misión. Sucede a Matt Wallace, quien se convertirá en el Director Adjunto de Ciencias Planetarias del JPL.

“Desde el Sojourner hasta el Spirit y desde el Opportunity hasta el Curiosity y el Perseverance, Matt ha desempeñado un papel clave en el diseño, la construcción y las operaciones de todos los rover de Marte que la NASA haya construido”, dijo Trosper. «Y aunque el proyecto está perdiendo a un gran líder y amigo de confianza, sabemos que Matt seguirá haciendo que sucedan grandes cosas para la comunidad científica planetaria».

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Mars 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Para más información en Inglés sobre el Perseverance: mars.nasa.gov/mars2020/ y nasa.gov/perseverance

Traducción no oficial con fines divulgativos del articulo original en Ingles.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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