Esta ilustración muestra la nave espacial InSight de la NASA con sus instrumentos desplegados en la superficie marciana. Créditos: NASA / JPL-Caltech

El equipo detrás del módulo de aterrizaje InSight Mars de la NASA ha ideado una forma innovadora de aumentar la energía de la nave espacial en un momento en que sus niveles de potencia habían caído. El brazo robótico del módulo de aterrizaje derramó arena cerca de un panel solar, lo que ayudó al viento a llevarse parte del polvo del panel. El resultado fue una ganancia de aproximadamente 30 vatios-hora de energía por sol, o día marciano.

Para limpiar un poco de polvo de uno de sus paneles solares, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA dejó caer arena sobre el panel. Los granos de arena transportados por el viento luego recogieron algo de polvo en el panel, lo que permitió que el módulo de aterrizaje ganara aproximadamente 30 vatios-hora de energía por sol el 22 de mayo de 2021, el 884 ° día marciano de la misión. Créditos: NASA / JPL-Caltech

Marte se acerca al afelio, su punto más alejado del Sol. Eso significa que llega menos luz solar a los paneles solares cubiertos de polvo de la nave, lo que reduce su producción de energía. El equipo había planeado esto antes de la extensión de la misión de dos años de InSight. Han diseñado la misión para que funcione sin instrumentos científicos durante los próximos meses antes de reanudar las operaciones científicas a finales de este año. Durante este período, InSight reservará energía para sus calentadores, computadora y otros componentes clave.

El aumento de potencia debería retrasar el apagado de los instrumentos unas semanas, ganando un tiempo precioso para recopilar datos científicos adicionales. El equipo intentará limpiar un poco más de polvo del mismo panel solar este sábado 5 de junio de 2021.

Polvo en el viento

El equipo de InSight ha estado pensando en formas de intentar limpiar el polvo de sus paneles solares durante casi un año. Por ejemplo, intentaron pulsar los motores de despliegue de los paneles solares (que se utilizaron por última vez cuando InSight abrió sus paneles solares después del aterrizaje) para sacudir el polvo, pero no tuvieron éxito.

Más recientemente, varios miembros del equipo científico comenzaron a aplicar la técnica contraria a la intuición de dejar caer arena cerca de los paneles, pero no directamente encima de ellos. Matt Golombek, miembro del equipo científico de InSight en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que administra la misión, señaló que podría ser posible arrojar polvo en los paneles con granos de arena que barrerían la superficie del panel al ser arrastrados por el viento. Los granos más grandes podrían llevarse las partículas de polvo más pequeñas con el viento.

Para probar la técnica, el equipo utilizó la pala en el brazo robótico de InSight para derramar arena junto a los paneles solares de InSight el 22 de mayo de 2021, el 884º sol de la misión, alrededor del mediodía, hora de Marte, la hora más ventosa del día. Fue más fácil para el brazo de InSight colocarse sobre la plataforma del módulo de aterrizaje, lo suficientemente alto como para que los vientos soplen arena sobre los paneles. Efectivamente, con vientos que soplan hacia el noroeste a un máximo de 20 pies (6 metros) por segundo, el goteo de arena coincidió con una subida instantánea en la potencia general de la nave espacial.

«No estábamos seguros de que esto funcionara, pero estamos encantados de que haya funcionado», dijo Golombek.

Si bien no es garantía de que la nave espacial tenga toda la potencia que necesita, la limpieza reciente agregará un margen útil a las reservas de energía de InSight.

Sobreviviendo en Marte

Los paneles de InSight han sobrevivido a la misión principal de dos años para la que fueron diseñados y ahora están impulsando la nave espacial a través de la extensión de dos años. Depender de los paneles solares para obtener energía permite que tales misiones sean lo más livianas posible para el lanzamiento y requiere menos partes móviles, por lo tanto, menos puntos de fallo potenciales. Equipar la nave espacial con cepillos o ventiladores para limpiar el polvo agregaría peso y puntos de fallo. (Algunos miembros del público han sugerido el uso de las cuchillas del helicóptero Ingenuity Mars Helicopter para despejar los paneles de InSight, pero esa tampoco es una opción: la operación sería demasiado arriesgada y el helicóptero está aproximadamente a 2145 millas, o 3452 kilómetros, de distancia. )

Sin embargo, como mostraron los rovers Spirit y Opportunity Mars, las ráfagas y los torbellinos pueden limpiar los paneles solares con el tiempo. En el caso de InSight, los sensores meteorológicos de la nave espacial han detectado muchos torbellinos que pasan, pero ninguno ha limpiado el polvo.

Para agosto, a medida que Marte se mueva en su órbita más cerca del Sol, los paneles solares de InSight deberían poder recolectar más energía, lo que permitirá al equipo volver a encender los instrumentos científicos. Dependiendo de la energía disponible, pueden comenzar encendiendo algunos por períodos cortos en momentos clave durante el día, como lo han estado haciendo para ahorrar energía.

Tanto si los instrumentos están encendidos o apagados, las operaciones de InSight se detendrán nuevamente alrededor del 7 de octubre, cuando Marte y la Tierra estarán en lados opuestos del Sol. Conocido como Conjunción Solar de Marte, este período ocurre cada dos años. Debido a que el plasma del Sol puede interrumpir las señales de radio enviadas a la nave espacial en ese momento, todas las misiones a Marte de la NASA se volverán más pasivas, continuarán registrando datos y enviando actualizaciones a los ingenieros en la Tierra, aunque no se les enviarán nuevos comandos. La moratoria sobre los comandos de Marte durará varias semanas hasta finales de octubre.

Más sobre la misión

JPL administra InSight para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. InSight es parte del programa Discovery de la NASA, administrado por el Marshall Space Flight Center de la agencia en Huntsville, Alabama. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial InSight, incluida la etapa de crucero y el módulo de aterrizaje, y respalda las operaciones de la nave espacial para la misión.

Varios socios europeos, incluidos el Centre National d’Études Spatiales (CNES) de Francia y el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), están apoyando la misión InSight. CNES proporcionó el instrumento Sismic Experiment for Interior Structure (SEIS) a la NASA, con el investigador principal del IPGP (Institut de Physique du Globe de Paris). Las contribuciones significativas para SEIS provinieron de IPGP; el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS) en Alemania; el Instituto Federal Suizo de Tecnología (ETH Zurich) en Suiza; Imperial College London y Oxford University en el Reino Unido; y JPL. DLR proporcionó el instrumento Paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3), con contribuciones significativas del Centro de Investigación Espacial (CBK) de la Academia de Ciencias de Polonia y Astronika en Polonia. El Centro de Astrobiología (CAB) de España suministró los sensores de temperatura y viento.

Traducción no oficial con fines divulgativos del articulo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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