Esta imagen tomada por una de las cámaras a bordo del rover Perseverance de la NASA el 6 de agosto de 2021, muestra el agujero perforado en lo que el equipo científico del rover llama una «piedra pavimentadora» en preparación para el primer intento de la misión de recolectar una muestra de Marte. Crédito de imagen completa y pie de foto: NASA / JPL-Caltech

El rover continúa explorando el cráter Jezero mientras el equipo evalúa las actividades de hoy.

Los datos enviados a la Tierra por el rover Perseverance de la NASA después de su primer intento de recolectar una muestra de roca en Marte y sellarla en un tubo de muestra indican que no se recolectó ninguna roca durante la actividad de muestreo inicial.

El rover lleva 43 tubos de titanio para muestras y está explorando el cráter Jezero, donde recolectará muestras de roca y regolito (roca rota y polvo) para futuros análisis en la Tierra.

«Si bien este no es el ‘hoyo en uno’ que esperábamos, siempre existe el riesgo de abrir nuevos caminos», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. «Estoy seguro de que tenemos el equipo adecuado trabajando en esto, y perseveraremos hacia una solución que garantice el éxito futuro».

Esta imagen tomada por el rover Perseverance de la NASA el 6 de agosto muestra que el tubo de recolección de muestras No. 233 está vacío. Es uno de los datos enviados a la Tierra por Perseverance que muestra que el rover no recogió ninguna roca marciana durante su primer intento de extraer el núcleo de una muestra. Créditos: NASA / JPL-Caltech

El sistema de muestreo y almacenamiento en caché de Perseverance utiliza una broca hueca y un taladro de percusión en el extremo de su brazo robótico de 2 metros de largo para extraer muestras. La telemetría del rover indica que durante su primer intento de extracción de testigos, el taladro y la broca se conectaron según lo planeado y, después de la extracción, el tubo de muestra se procesó según lo previsto.

«El proceso de muestreo es autónomo de principio a fin», dijo Jessica Samuels, directora de la misión de superficie de Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Uno de los pasos que ocurre después de colocar una sonda en el tubo de recolección es medir el volumen de la muestra. La sonda no encontró la resistencia esperada que tendría si hubiera una muestra dentro del tubo «.

La misión Perseverance está formando un equipo de respuesta para analizar los datos. Un primer paso será utilizar el generador de imágenes WATSON (sensor topográfico gran angular para operaciones e ingeniería), ubicado en el extremo del brazo robótico, para tomar fotografías de cerca del pozo. Una vez que el equipo tenga una mejor comprensión de lo que sucedió, podrá determinar cuándo programar el próximo intento de recolección de muestras.

El agujero de perforación del primer intento de recolección de muestras de Perseverance se puede ver, junto con la sombra del rover, en esta imagen tomada por una de las cámaras de navegación del rover. Créditos de imagen completa y pie de foto: NASA / JPL-Caltech

“La idea inicial es que el tubo vacío es más probable que sea el resultado de que el objetivo de la roca no reaccione de la manera que esperábamos durante la extracción, y menos probable que sea un problema de hardware con el sistema de muestreo y almacenamiento en caché”, dijo Jennifer Trosper, gerente de proyecto de Perseverance en JPL. «Durante los próximos días, el equipo dedicará más tiempo a analizar los datos que tenemos y también a adquirir algunos datos de diagnóstico adicionales para ayudar a comprender la causa del tubo vacío».

Misiones anteriores de la NASA en Marte también han encontrado propiedades sorprendentes de rocas y regolitos durante la recolección de muestras y otras actividades. En 2008, la misión Phoenix tomó muestras de suelo que era «pegajoso» y difícil de trasladar a los instrumentos científicos a bordo, lo que resultó en múltiples intentos antes de lograr el éxito. El Curiosity ha perforado rocas que resultaron ser más duras y frágiles de lo esperado. Más recientemente, la sonda de calor en el módulo de aterrizaje InSight, conocida como el «topo», no pudo penetrar la superficie marciana como estaba planeado.

“He estado en todas las misiones del rover a Marte desde el principio, y este planeta siempre nos está enseñando lo que no sabemos al respecto”, dijo Trosper. «Una cosa que he descubierto es que no es inusual tener complicaciones durante actividades complejas por primera vez».

Primera campaña científica

Perseverance está explorando actualmente dos unidades geológicas que contienen las capas más profundas y antiguas del lecho rocoso expuesto del cráter Jezero y otras características geológicas intrigantes. La primera unidad, llamada «Piso de cráter fracturado rugoso», es el piso de Jezero. La unidad adyacente, llamada «Séítah» (que significa «en medio de la arena» en el idioma navajo), también tiene el lecho de roca de Marte, y también alberga crestas, rocas en capas y dunas de arena.

Esta imagen de color mejorado del instrumento Mastcam-Z a bordo del vehículo Perseverance de la NASA muestra un tubo de muestra dentro de la broca después de que se completó la actividad de extracción del 6 de agosto. Créditos de imagen completa y pie de foto: NASA / JPL-Caltech

Recientemente, el equipo científico de Perseverance comenzó a usar imágenes en color del Helicóptero Ingenuity Mars para ayudar a explorar áreas de interés científico potencial y buscar peligros potenciales. Ingenuity completó su undécimo vuelo el miércoles 4 de agosto, viajando a unos 1.250 pies (380 metros) de distancia de su ubicación actual para que pudiera proporcionar el reconocimiento aéreo del proyecto del área sur de Séítah.

La incursión científica inicial del rover, que abarca cientos de soles (o días marcianos), estará completa cuando Perseverance regrese a su lugar de aterrizaje. En ese punto, Perseverance habrá viajado entre 2,5 y 5 kilómetros (1,6 y 3,1 millas) y puede haber llenado hasta ocho de sus tubos de muestra.

A continuación, Perseverance viajará al norte, luego al oeste, hacia la ubicación de su segunda campaña científica: la región del delta del cráter Jezero. El delta son los restos en forma de abanico de la confluencia de un antiguo río y un lago dentro del cráter Jezero. La región puede ser especialmente rica en minerales de carbonato. En la Tierra, estos minerales pueden preservar signos fosilizados de vida microscópica antigua y están asociados con procesos biológicos.

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Mars 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Para más información en Inglés sobre el Perseverance: mars.nasa.gov/mars2020/ y nasa.gov/perseverance

Traducción no oficial con fines divulgativos del artículo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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