Ilustración de cómo el impacto de DART alterará la órbita de Dimorphos (anteriormente llamado «Didymos B») sobre Didymos. Los telescopios en la Tierra podrán medir el cambio en la órbita de Dimorphos para evaluar la efectividad del impacto del DART. Créditos: DART / JHUAPL

DART es una demostración en órbita de la desviación de un asteroide y es una prueba clave que la NASA y otras agencias desean realizar antes de que se presente una necesidad real. La misión DART es la demostración de la NASA de la tecnología del impactador cinético, que impacta un asteroide para ajustar su velocidad y trayectoria. DART será la primera misión espacial en demostrar la desviación de un asteroide por un impactador cinético.

La ventana de lanzamiento previstas va del 24 de noviembre de 2021 al 15 de febrero de 2022 y el impacto en el asteroide sería en septiembre – octubre de 2022.

El objetivo de DART es el sistema de asteroides binarios Didymos, que significa «gemelo» en griego (y explica la palabra «doble» en el nombre de la misión). Didymos es el candidato ideal para el primer experimento de defensa planetaria de la humanidad, aunque no está en camino de colisionar con la Tierra y, por lo tanto, no representa una amenaza real para el planeta. El sistema está compuesto por dos asteroides: el asteroide más grande Didymos (diámetro: 780 metros, 0,48 millas) y el asteroide lunar más pequeño, Dimorphos (diámetro: 160 metros, 525 pies), que orbita al asteroide más grande. La nave espacial DART impactará a Dimorphos casi de frente, acortando el tiempo que tarda la pequeña luna asteroide en orbitar Didymos en varios minutos.

El sistema Didymos es un binario eclipsante visto desde la Tierra, lo que significa que Dimorphos pasa por delante y detrás de Didymos mientras orbita el asteroide más grande visto desde la Tierra. En consecuencia, los telescopios terrestres pueden medir la variación regular en el brillo del sistema combinado Didymos para determinar la órbita de Dimorphos. Después del impacto, esta misma técnica revelará el cambio en la órbita de Dimoprhos en comparación con las mediciones anteriores al impacto. El momento del impacto del DART en el otoño de 2022 se elige para minimizar la distancia entre la Tierra y Didymos y permitir observaciones telescópicas de la más alta calidad. Didymos todavía estará aproximadamente a 11 millones de kilómetros (6,8 millones de millas) de la Tierra en el momento del impacto de DART, pero los telescopios de todo el mundo podrán contribuir a la campaña de observación internacional global para determinar el efecto del impacto de DART.

La demostración de DART se ha diseñado cuidadosamente. El impulso de energía que entrega DART al sistema de asteroides binarios de Didymos es bajo y no puede interrumpir el asteroide, y la órbita de Didymos no se cruza con la de la Tierra en ningún punto de las predicciones actuales. Además, el cambio en la órbita de Dimorphos está diseñado para acercar su órbita a Didymos. La misión DART es una demostración de la capacidad para responder a una posible amenaza de impacto de asteroide, en caso de que alguna vez se descubriese.

Socios y colaboradores de DART

La misión DART está siendo desarrollada y dirigida para la NASA por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. La Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA lidera las actividades de defensa planetaria y patrocina la misión DART. Las instituciones asociadas actuales de EE. UU. en DART incluyen el Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA, el Centro espacial Johnson de la NASA, el Centro de investigación Langley de la NASA, el Centro de investigación Glenn de la NASA, el Centro de vuelo espacial Marshall de la NASA, el Centro espacial Kennedy de la NASA, el Programa de servicios de lanzamiento de la NASA, el Laboratorio de propulsión a chorro, SpaceX, Aerojet Rocketdyne, Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, Universidad de Auburn, Universidad de Colorado, Observatorio Lowell, Universidad de Maryland, Tecnología de Nuevo México con Observatorio Magdalena Ridge, Universidad del Norte de Arizona e Instituto de Ciencias Planetarias.

LICIACube, el cubesat compañero de DART, es una contribución de Agenzia Spaziale Italiana (ASI) y construido por Argotec. LICIACube se desplegará desde la nave espacial DART aproximadamente cinco días antes del impacto de DART para capturar imágenes del evento y sus efectos. Las instituciones asociadas italianas de LICIACube incluyen las instalaciones de investigación del Instituto Nazionale di Astrofisica (INAF) del Osservatorio Astronomico di Roma, el Instituto di Astrofisica e Planetologia Spaziali, el Observatorio Astronómico de Trieste, el Osservatorio Astronomico di Padova y el Observatorio Astrofísico Arcetri, y también L’Istituto di Fisicata Applicata «Nello Carrara» (IFAC), Politecnico di Milano y Universita di Bologna.

Hera y la colaboración internacional AIDA

Está previsto que la misión Hera, un programa de las actividades de seguridad y protección espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA), se lance en 2024 y se reúna con el sistema Didymos en 2026, aproximadamente cuatro años después del impacto de DART. Durante la misión de Hera, la nave espacial principal y sus dos cubesats acompañantes realizarán estudios detallados de ambos asteroides, con especial atención al cráter dejado por la colisión de DART y una determinación precisa de la masa de Dimorphos. Las detalladas investigaciones posteriores al impacto de Hera mejorarán sustancialmente el conocimiento de defensa planetaria obtenido de la prueba de desviación de asteroides de DART.

Las dos misiones, DART y Hera, se están diseñando y operando de forma independiente, pero su combinación impulsará el retorno de conocimiento general en un grado significativo. La misión DART de la NASA está totalmente comprometida con la cooperación internacional, y los miembros del equipo Hera de la ESA son bienvenidos como miembros de pleno derecho del equipo DART, para contribuir a las investigaciones de defensa planetaria de DART e informar plenamente la misión de Hera.

Tanto los miembros del equipo de DART como de Hera son parte de la colaboración mayoritariamente internacional conocida como AIDA — Evaluación de impacto y deflexión de asteroides. AIDA es la colaboración internacional entre los investigadores de la defensa planetaria y la ciencia de los asteroides que combinará los datos obtenidos de la misión DART de la NASA, que incluye el LICIACube de ASI y la misión Hera de la ESA para producir el conocimiento más preciso posible desde la primera demostración de una tecnología de desviación de asteroides. AIDA es el esfuerzo combinado de los equipos DART, LICIACube y Hera, junto con otros investigadores de todo el mundo, para extraer la mejor información posible para la defensa planetaria y la ciencia del Sistema Solar de estas innovadoras misiones espaciales. La colaboración AIDA ejemplifica el reconocimiento de que la defensa planetaria es un esfuerzo internacional y que los científicos e ingenieros de todo el mundo buscan resolver problemas relacionados con la defensa planetaria a través de colaboraciones internacionales.

Impactador DART

DART es una nave espacial de bajo costo. La estructura principal de la nave espacial es una caja con dimensiones de aproximadamente 1,2 × 1,3 × 1,3 metros (3,9 × 4,3 × 4,3 pies), desde la cual se extienden otras estructuras para dar como resultado medidas de aproximadamente 1,8 metros (5,9 pies) de ancho, 1,9 metros. (6,2 pies) de largo y 2,6 metros (8,5 pies) de altura. La nave espacial tiene dos paneles solares muy grandes que, cuando están completamente desplegados, tienen 8,5 metros (27,9 pies) de largo cada uno. DART navegará para chocar contra Dimorphos a una velocidad de aproximadamente 6,6 kilómetros (4,1 millas) por segundo.

Ilustración del impactador DART. Créditos: DART / JHUAPL
Créditos: DART / JHUAPL

La carga útil de DART consta de un solo instrumento, la cámara de reconocimiento y asteroides Didymos para navegación óptica (DRACO). DRACO es un generador de imágenes de alta resolución derivado de la cámara LORRI de New Horizons para respaldar la navegación y la orientación, para medir el tamaño y la forma del objetivo del asteroide y para determinar el sitio del impacto y el contexto geológico.

Créditos: DART / JHUAPL

DART también llevará un CubeSat aportado por la Agencia Spaziale Italiana (ASI), llamado LICIACube (Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids). La nave espacial DART desplegará LICIACube aproximadamente cinco días antes del impacto de DART en Dimorphos. LICIACube capturará imágenes del impacto de DART, la nube de eyección resultante y, potencialmente, una visión del cráter de impacto en la superficie de Dimorphos.

Mas información sobre DART en Inglés disponible en https://dart.jhuapl.edu/Mission/index.php
Créditos: DART / JHUAPL

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