Esta foto compuesta de Marte fue creada a partir de más de 100 imágenes de Marte tomadas por orbitadores Viking en la década de 1970 (Créditos: NASA)

La nave espacial china ha entrado hoy en órbita alrededor de Marte.

La llegada de Tianwen-1 después de un viaje de siete meses y casi 300 millones de millas (475 millones de kilómetros) es parte de un estallido inusual de actividad en Marte: una nave espacial de los Emiratos Árabes Unidos se puso en órbita alrededor del planeta rojo el martes. y está previsto que llegue un rover estadounidense la semana que viene.

La agencia espacial de China dijo que el orbitador combinado de cinco toneladas y el rover encendieron su motor para reducir su velocidad, lo que le permitió ser capturado por la gravedad de Marte.

«Entrar en órbita ha sido un éxito … convirtiéndolo en el primer satélite artificial de Marte de nuestro país», anunció la agencia.

La misión es audaz incluso para un programa espacial que ha acumulado un flujo constante de logros y ha traído prestigio al gobernante Partido Comunista de China.

Si todo sale según lo planeado, el rover se separará de la nave espacial en unos pocos meses y aterrizará de manera segura en Marte, convirtiendo a China en la segunda nación en lograr tal hazaña. El rover, un vehículo impulsado por energía solar del tamaño de un carrito de golf, recopilará datos sobre el agua subterránea y buscará pruebas de que el planeta haya albergado alguna vez vida microscópica.

El intento de China involucrará un paracaídas, lanzamiento de cohetes y bolsas de aire. Su lugar de aterrizaje propuesto es una vasta llanura cubierta de rocas llamada Utopia Planitia, donde aterrizó el módulo de aterrizaje Viking 2 de EE. UU. En 1976.

Antes de la llegada esta semana de la nave espacial china y el orbitador de los Emiratos Árabes Unidos, otras seis naves espaciales ya estaban operando alrededor de Marte: tres estadounidenses, dos europeas y una india.

El programa espacial secreto de China, vinculado a las fuerzas armadas, ha acumulado una serie de logros. En diciembre, trajo rocas lunares a la Tierra por primera vez desde la década de 1970. China también fue el primer país en aterrizar una nave espacial en el lado poco explorado de la luna en 2019.

China también está construyendo una estación espacial permanente y planeando una misión lunar tripulada y una posible base de investigación permanente en la luna, aunque aún no se han propuesto fechas.

Si bien la mayoría de los contactos con la NASA están bloqueados por el Congreso y China no participa en la Estación Espacial Internacional, ha cooperado cada vez más con la Agencia Espacial Europea y países como Argentina, Francia y Austria. Al principio, China cooperó con la Unión Soviética y luego con Rusia.

Fuentes: NASA y AP

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