Vision artística del sistema RS Ophiuchus en erupción como una nova. Crédito de la imagen: David A. Hardy / PPARC

Aproximadamente a 5.000 años luz de la Tierra, un par de estrellas se unen en una relación explosiva. Esta pareja singular, como un Laurel y Hardy interestelar, está formado por una estrella gigante roja masiva y una pequeña compañera enana blanca.

A medida que la pareja se orbita entre sí una vez cada 454 días, la materia cae continuamente de la estrella más grande sobre su pequeña compañera. Este gas se acumula lentamente con el tiempo, y una vez cada 15 o 20 años más o menos, entra en erupción en una poderosa explosión nuclear termonuclear, conocida como nova recurrente.

Cuando terminó la Edad de Piedra en la Tierra, la gente comenzó a construir la primera versión de Stonehenge (hecha de 56 postes de madera y una trinchera), y los primeros camellos fueron domesticados en Egipto. Poco sabían ninguno de ellos que lejos del planeta al que llamaban hogar, RS Ophiuchi estalló en una explosión masiva.

El 8 de agosto, astrónomos de todo el mundo observaron una ola masiva de energía, señalando la erupción nova de esta pareja volátil hace 50 siglos.

A lo largo de los días, RS Oph creció hasta ser casi 1.600 veces más brillante de lo normal.

El RS Oph nova (visto en el círculo blanco cerca del centro) es visible desde áreas oscuras alrededor del hemisferio norte, usando un par de binoculares. Haga clic para ver una foto a tamaño completo. Crédito de la imagen: The Cosmic Companion / Creado en Stellarium.

Se observaron erupciones similares en RS Oph en 1933, 1958, 1967, 1985 y 2006. Dos erupciones anteriores, en 1898 y 1907, se encontraron más tarde en datos anteriores.

El par de estrellas orbitan cerca una de la otra, formando un disco de acreción, una placa delgada y redondeada de material que cae en el agarre gravitacional de la enana blanca.

«Los astrónomos especulan que en algún momento de los próximos 100.000 años, se habrá acumulado suficiente materia en la enana blanca para empujarla sobre el límite de Chandrasekhar, causando una explosión mucho más poderosa y final conocida como supernova», describió la NASA después del evento de 2006.

La Asociación Estadounidense de Observadores de Estrellas Variables (AAVSO) está recopilando observaciones de esta nova de astrónomos aficionados y profesionales de todo el mundo.

Los observadores del cielo que deseen contribuir con sus propios datos a la base de datos de AAVSO pueden hacerlo en: https://www.aavso.org/aavso-alert-notice-752

Artículo con fines divulgativos basado en el  artículo original en Ingles.
Créditos: James Maynard. The Cosmic Companion
Salvo indicación contraria este trabajo esta licenciado por el autor bajo la licencia International Creative Commons Attribution 4.0

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