Ilustración de los astronautas de la NASA en el Polo Sur lunar. Crédito: NASA

Mientras la NASA planea llevar a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna para 2024 con el programa Artemis, los científicos e ingenieros están ayudando a la NASA a determinar la ubicación precisa del concepto del Campamento Base Artemis, ya que se deben considerar varios factores para elegir el sitio correcto. .

Entre las muchas cosas que la NASA debe tener en cuenta al elegir una ubicación específica se encuentran dos características clave: el sitio debe disfrutar de la luz solar casi continua para alimentar la base y moderar los cambios de temperatura extremos, y debe ofrecer un fácil acceso a áreas de completa oscuridad que mantenga el agua helada, dijo la NASA el miércoles.

Los astronautas estadounidenses en 2024 darán sus primeros pasos cerca del Polo Sur de la Luna: una área de luz extrema, oscuridad extrema y agua helada que podría alimentar la base lunar Artemis de la NASA y el salto de la agencia al espacio profundo.

Si bien la región del Polo Sur tiene muchas áreas bien iluminadas, algunas partes ven más o menos luz que otras.

Los científicos han descubierto que en algunas zonas más altas, como en los bordes de los cráteres, los astronautas verían períodos de luz más largos.

Pero el fondo de algunos cráteres profundos está envuelto en una oscuridad casi constante, ya que la luz del sol en el Polo Sur incide en un ángulo tan bajo que solo roza sus bordes.

Estas condiciones de iluminación únicas tienen que ver con la inclinación de la Luna y con la topografía de la región del Polo Sur.

A diferencia de la inclinación de 23,5 grados de la Tierra, la Luna está inclinada solo 1,5 grados sobre su eje.

Como resultado, ninguno de los hemisferios de la Luna se inclina notablemente hacia o lejos del Sol durante todo el año como lo hace en la Tierra, un fenómeno que nos da estaciones más soleadas y otras mas oscuras aquí.

Esto también significa que la altura del Sol en el cielo en los polos lunares no cambia mucho durante el día.

Si una persona estuviera parada en la cima de una colina cerca del Polo Sur lunar durante las horas del día, en cualquier época del año, vería al Sol moviéndose a través del horizonte, rozando la superficie como una linterna colocada sobre una mesa.

«Es un terreno tan espectacular», dijo W. Brent Garry, geólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, en un comunicado.

Garry está trabajando con ingenieros en un recorrido de realidad virtual por el Polo Sur de la Luna para ayudar a sumergir a los astronautas, científicos y planificadores de misiones en el entorno exótico de esa región mientras se preparan para un regreso humano a la Luna.

Si bien un campamento base requerirá mucha luz, también es importante que los astronautas puedan realizar viajes cortos a cráteres permanentemente oscuros.

Los científicos esperan que estos cráteres sombreados alberguen depósitos de agua congelada que los exploradores podrían utilizar como soporte vital.

«Una idea es establecer un campamento en una zona iluminada y atravesar estos cráteres, que son excepcionalmente fríos», dijo el científico planetario de Goddard de la NASA Daniel P. Moriarty, quien está involucrado con el equipo de planificación y análisis de sitios del Polo Sur de la NASA.

Las temperaturas en algunos de los cráteres más fríos pueden descender a aproximadamente menos 235 grados Celsius.

Los planes iniciales incluyen el aterrizaje de una nave espacial en una parte relativamente plana de un borde de cráter o una cresta bien iluminada.

«Quieres aterrizar en el área más plana posible, ya que no quieres que el vehículo de aterrizaje se vuelque», dijo Moriarty.

Idealmente, el área de aterrizaje debe estar separada de otras características del campamento base, como el hábitat o los paneles solares, al menos media milla o un kilómetro.

También debería estar situado a una altura diferente para evitar que las naves espaciales descendentes arrojen escombros a alta velocidad en equipos o áreas de interés científico.

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