Esta imagen muestra varios cráteres en Arabia Terra que están llenos de capas de roca, a menudo expuestas en montículos redondeados. La imagen fue tomada por una cámara del Experimento de Imágenes de Alta Resolución, en el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Créditos: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona

Los científicos han encontrado evidencias de que una región del norte de Marte llamada Arabia Terra experimentó miles de «súper erupciones», las erupciones volcánicas más grandes conocidas, durante un período de 500 millones de años.

Algunos volcanes pueden producir erupciones tan poderosas que liberan océanos de polvo y gases tóxicos en el aire, bloqueando la luz solar y cambiando el clima de un planeta durante décadas. Al estudiar la topografía y la composición mineral de una parte de la región de Arabia Terra en el norte de Marte, los científicos encontraron recientemente evidencias de miles de tales erupciones, o «súper erupciones», que son las explosiones volcánicas más violentas conocidas.

Lanzando vapor de agua, dióxido de carbono y dióxido de azufre al aire, estas explosiones cubrieron la superficie marciana durante un período de 500 millones de años hace unos 4 mil millones de años. Los científicos informaron esta estimación en un artículo publicado en la revista Geophysical Research Letters en julio de 2021.

«Cada una de estas erupciones habría tenido un impacto climático significativo; tal vez el gas liberado hizo que la atmósfera se volviera más gruesa o bloqueara el Sol y enfriara la atmósfera», dijo Patrick Whelley, geólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. quien dirigió el análisis de Arabia Terra. «Los modeladores del clima marciano tendrán trabajo para tratar de comprender el impacto de los volcanes». Después de hacer estallar el equivalente a 400 millones de piscinas de tamaño olímpico de roca fundida y gas a través de la superficie y esparcir una espesa capa de ceniza a miles de millas del lugar de la erupción, un volcán de esta magnitud colapsa en un agujero gigante llamado «caldera». Las calderas, que también existen en la Tierra, pueden tener decenas de millas de ancho. Siete calderas en Arabia Terra fueron los primeros indicios de que la región pudo haber albergado volcanes capaces de súper erupciones.

Lo que una vez se pensó que eran depresiones dejadas por impactos de asteroides en la superficie marciana hace miles de millones de años, los científicos propusieron por primera vez en un estudio de 2013 que estas cuencas eran calderas volcánicas. Notaron que no eran perfectamente redondas como cráteres, y tenían algunos signos de colapso, como pisos muy profundos y bancos de roca cerca de las paredes.

«Leímos ese documento y estábamos interesados ​​en hacer un seguimiento, pero en lugar de buscar los volcanes en sí mismos, buscamos la ceniza, porque no se puede ocultar esa evidencia», dijo Whelley.

Whelley y sus colegas tuvieron la idea de buscar evidencias de ceniza después de conocer a Alexandra Matiella Novak, vulcanóloga del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland. Matiella Novak ya había estado usando datos del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA para encontrar cenizas en otros lugares de Marte, por lo que se asoció con Whelley y su equipo para buscar específicamente en Arabia Terra.

El análisis del equipo siguió el trabajo de otros científicos que sugirieron anteriormente que los minerales en la superficie de Arabia Terra eran de origen volcánico. Otro grupo de investigación, al enterarse de que las cuencas de Arabia Terra podrían ser calderas, había calculado dónde se habrían asentado las cenizas de posibles súper erupciones en esa región: viajando a favor del viento, hacia el este, se diluiría lejos del centro de los volcanes, o en este caso, lo que queda de ellos – las calderas.

“Así que lo recogimos en ese momento y dijimos: ‘Está bien, bueno, estos son minerales que están asociados con cenizas volcánicas alteradas, que ya se han documentado, así que ahora vamos a ver cómo se distribuyen los minerales para ver si siguen el patrón que esperaríamos ver en las súper erupciones”, dijo Matiella Novak.

El equipo utilizó imágenes del espectrómetro de imágenes de reconocimiento compacto de MRO para Marte para identificar los minerales en la superficie. Mirando en las paredes de los cañones y cráteres de cientos a miles de millas de las calderas, donde la ceniza habría sido transportada por el viento, identificaron minerales volcánicos convertidos en arcilla por el agua, incluyendo montmorillonita, imogolita y alofano. Luego, utilizando imágenes de cámaras MRO, el equipo elaboró ​​mapas topográficos tridimensionales de Arabia Terra. Al colocar los datos minerales sobre los mapas topográficos de los cañones y cráteres analizados, los investigadores pudieron ver en los depósitos ricos en minerales que las capas de ceniza estaban muy bien conservadas; en lugar de mezclarse con los vientos y el agua, la ceniza se colocaba en capas, de la misma forma que habría estado cuando fue depositada.

«Fue entonces cuando me di cuenta de que esto no es una casualidad, es una señal real», dijo Jacob Richardson, un geólogo de NASA Goddard que trabajó con Whelley y Novak. «De hecho, estamos viendo lo que se predijo y ese fue el momento más emocionante para mí».

Los mismos científicos que identificaron originalmente las calderas en 2013 también calcularon cuánto material habría explotado de los volcanes, en función del volumen de cada caldera. Esta información permitió a Whelley y sus colegas calcular el número de erupciones necesarias para producir el espesor de ceniza que encontraron. Resultó que hubo miles de erupciones, dijo Whelley.

Una pregunta pendiente es cómo un planeta puede tener solo un tipo de volcán en una región. En la Tierra, los volcanes capaces de súper erupciones, la más reciente hace 76.000 años en Sumatra, Indonesia, están dispersos por todo el mundo y existen en las mismas áreas que otros tipos de volcanes. Marte también tiene muchos otros tipos de volcanes, incluido el volcán más grande del sistema solar, llamado el Monte Olimpo. El Monte Olimpo es 100 veces más grande en volumen que el volcán más grande de la Tierra, el Mauna Loa en Hawái, y se lo conoce como un «volcán en escudo», que drena la lava por una suave pendiente de la montaña. Arabia Terra hasta ahora tiene la única evidencia de volcanes explosivos en Marte.

Es posible que los volcanes súper eruptivos se concentraran en regiones de la Tierra, pero se hayan erosionado física y químicamente o se hayan movido alrededor del mundo a medida que los continentes se desplazaron debido a la tectónica de placas. Estos tipos de volcanes explosivos también podrían existir en regiones de la luna Io de Júpiter o podrían haberse agrupado en Venus. Cualquiera que sea el caso, Richardson espera que Arabia Terra enseñe a los científicos algo nuevo sobre los procesos geológicos que ayudan a dar forma a planetas y lunas.

“La gente leerá nuestro artículo y dirá, ‘¿Cómo? ¿Cómo pudo Marte hacer eso? ¿Cómo puede un planeta tan pequeño derretir suficiente roca para impulsar miles de súper erupciones en un solo lugar? ‘”, Dijo. “Espero que estas preguntas den lugar a muchas otras investigaciones.

Traducción no oficial con fines divulgativos del artículo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / Lonnie Shekhtman, Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA

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