El rover Perseverance Mars de la NASA usó una de sus cámaras de navegación para tomar este panorama de un sitio de aterrizaje propuesto para el módulo de aterrizaje Mars Sample Return que serviría como parte de la campaña para traer muestras de rocas y sedimentos de Marte a la Tierra para un estudio en profundidad. Créditos: NASA/JPL-Caltech

El explorador de seis ruedas ha inspeccionado una zona del Planeta Rojo para ver si es lo suficientemente llano para el próximo módulo de aterrizaje de la NASA en Marte.

El rover Perseverance Mars de la NASA está llevando a cabo su campaña científica, tomando muestras en el antiguo delta del río del cráter Jezero, pero también ha estado ocupado explorando. El rover está buscando ubicaciones en las que la Campaña Mars Sample Return (MSR) planificada pueda aterrizar naves espaciales y recolectar tubos de muestra que Perseverance ha llenado con rocas y sedimentos. Los sitios que se están explorando están bajo consideración debido a su proximidad al delta y entre sí, así como por su terreno relativamente plano y apto para el módulo de aterrizaje.

Mars Sample Return es un esfuerzo histórico que recuperaría y entregaría muestras de ese terreno lejano para un estudio intensivo en laboratorios en la Tierra para buscar signos de vida microscópica pasada en el Planeta Rojo. La asociación estratégica entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) involucraría múltiples naves espaciales, incluido un cohete que se lanzaría desde la superficie de Marte.

El rover Perseverance Mars de la NASA usó una de sus cámaras de navegación para tomar esta imagen de terreno plano que se consideraría para un módulo de aterrizaje de retorno de muestras de Marte que serviría como parte de la campaña para traer muestras de rocas y sedimentos de Marte a la Tierra para un estudio detallado. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Los ingenieros que planifican un aterrizaje en Marte prefieren trabajar en un terreno más llano porque las rocas y una superficie ondulada son un problema a la hora de aterrizar. Con eso en mente, el equipo de entrada, descenso y aterrizaje de MSR está buscando una zona de aterrizaje plana con un radio de 200 pies (60 metros).

“El equipo de Perseverance hizo todo lo posible por nosotros, porque Mars Sample Return tiene necesidades únicas cuando se trata de dónde operamos”, dijo el gerente del programa MSR, Richard Cook, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Esencialmente, un lugar de aterrizaje aburrido es bueno. Cuanto más plana y aburrida sea la vista, más nos gusta, porque si bien hay muchas cosas que hacer cuando llegamos para recoger las muestras, el turismo no es una de ellas”.

Totalmente inspirador

La primera etapa de MSR ya está en progreso: Perseverance ha extraído, recolectado y sellado nueve muestras de roca de Marte hasta la fecha. El noveno, recolectado el 6 de julio, es el primero del antiguo delta del río del cráter Jezero. El plan es que Perseverance deje caer, o almacene en caché, tubos de muestra en la superficie para esperar su posterior recuperación durante las operaciones de superficie de MSR.

Elegir un área que carezca de rocas grandes (especialmente aquellas de más de 7 1/2 pulgadas o 19 centímetros de diámetro), dunas de arena y terrenos con ángulos pronunciados contribuiría en gran medida a facilitar el camino para que un vehículo de recuperación MSR agarre tubos de manera eficiente antes de dirigirse al MSR Sample Retrieval Lander y su Mars Ascent Vehicle.

Pista de aterrizaje

El equipo de MSR llama al área que han estado observando «pista de aterrizaje» porque, al menos a partir de las imágenes tomadas desde una nave espacial en órbita, parece ser tan plana y larga como una pista de aterrizaje. Pero necesitaban la vista de un rover para ver más de cerca.

“Habíamos estado observando estos lugares desde antes del aterrizaje de Perseverance, pero las imágenes desde la órbita no son suficientes”, dijo Al Chen, gerente de Integración e Ingeniería de Sistemas de Retorno de Muestras de Marte en JPL. “Ahora tenemos algunas tomas cercanas y personales de la pista de aterrizaje que indican que estábamos en lo correcto. Es muy probable que la pista de aterrizaje forme parte de nuestra lista de posibles sitios de aterrizaje y almacenamiento en caché para MSR”.

Más sobre la campaña

La campaña de devolución de muestras de Marte de la NASA promete revolucionar la comprensión de la humanidad sobre Marte al traer muestras científicamente seleccionadas a la Tierra para su estudio utilizando los instrumentos más sofisticados del mundo. La campaña cumpliría con un objetivo de exploración del sistema solar, una alta prioridad desde la década de 1970 y en los últimos tres Estudios Planetarios Decenales de la Academia Nacional de Ciencias.

Esta asociación estratégica de la NASA y la ESA sería la primera misión en devolver muestras de otro planeta y el primer lanzamiento desde la superficie de otro planeta. Se cree que las muestras recolectadas por el rover Perseverance Mars de la NASA durante su exploración de un antiguo lecho de lago presentan la mejor oportunidad para revelar pistas sobre la evolución temprana de Marte, incluido el potencial de vida pasada. Al comprender mejor la historia de Marte, mejoraríamos nuestra comprensión de todos los planetas rocosos del sistema solar, incluida la Tierra.

Obtenga más información sobre el programa de devolución de muestras de Marte en https://mars.nasa.gov/msr/

Traducción no oficial con fines divulgativos del artículo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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