El aeroshell que contiene el rover Perseverance de la NASA se guía hacia la superficie marciana a medida que desciende a través de la atmósfera en esta ilustración. Cientos de eventos críticos deben ejecutarse perfecta y exactamente a tiempo para que el rover aterrice de manera segura en Marte el 18 de febrero de 2021. Detalles de la imagen completa Créditos: NASA / JPL-Caltech

Qué esperar cuando el rover Perseverance Mars 2020 llegue al Planeta Rojo el 18 de febrero de 2021.

Con aproximadamente 2.4 millones de millas (3.9 millones de kilómetros) restantes para viajar en el espacio, la misión Perseverance Marte 2020 de la NASA está a días de intentar aterrizar el quinto rover de la agencia en el Planeta Rojo. Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, donde se administra la misión, han confirmado que la nave espacial está en buen estado y en camino de aterrizar en el cráter Jezero alrededor de las 3:55 p.m. EST (12:55 p.m. PST / 20:55 UTC) el 18 de febrero de 2021.

«Perseverance es la misión rover a Marte más ambiciosa de la NASA hasta ahora, centrada científicamente en descubrir si alguna vez hubo vida en Marte en el pasado», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas en la Sede de la NASA en Washington. «Para responder a esta pregunta, el equipo de aterrizaje tendrá las manos ocupadas para llevarnos al cráter Jezero, el terreno marciano más desafiante que se haya elegido para un aterrizaje».

Jezero es una cuenca donde los científicos creen que un antiguo río desembocaba en un lago y depositaba sedimentos en forma de abanico conocido como delta. Los científicos creen que el medio ambiente aquí probablemente haya conservado signos de cualquier vida que se afianzara hace miles de millones de años, pero Jezero también tiene acantilados escarpados, dunas de arena y campos de rocas. Aterrizar en Marte es difícil, solo alrededor del 50% de todos los intentos anteriores de aterrizaje en Marte han tenido éxito, y estas características geológicas lo hacen aún más difícil. El equipo de Perseverance se basa en lecciones de aterrizajes anteriores y emplea nuevas tecnologías que permiten que la nave espacial apunte a su lugar de aterrizaje con mayor precisión y evite peligros de forma autónoma.

“El equipo de Perseverance está dando los toques finales a la compleja coreografía necesaria para aterrizar en el cráter Jezero”, dijo Jennifer Trosper, subdirectora de proyectos de la misión en JPL. «Ningún aterrizaje en Marte está garantizado, pero nos hemos estado preparando una década para poner las ruedas de este rover en la superficie de Marte y ponernos manos a la obra».

Todos los aterrizajes en Marte son difíciles, pero el rover Perseverance de la NASA está tratando de aterrizar en el terreno más desafiante de Marte jamás atacado. Créeditos: NASA/JPL

Se podrá ver el drama de la entrada, el descenso y el aterrizaje de Perseverance (EDL), la parte más arriesgada de la misión del rover que algunos ingenieros llaman los «siete minutos de terror», en vivo en la televisión de la NASA. Los comentarios comienzan a las 2:15 p.m. EST (11:15 a.m. PST / 19:15 UTC) el 18 de febrero. Los ingenieros esperan recibir un aviso de los hitos clave para el aterrizaje en los tiempos estimados a continuación. (Debido a la distancia que tienen que viajar las señales desde Marte a la Tierra, estos eventos en realidad tienen lugar en Marte 11 minutos, 22 segundos antes de lo que se indica aquí).

  • Separación de la etapa de crucero: la parte de la nave espacial que ha estado volando Perseverance, con el Helicóptero Ingenuity Mars de la NASA unido a su vientre, a través del espacio durante los últimos seis meses y medio se separará de la cápsula de entrada alrededor de las 3:38 p.m. EST (12:38 p.m. PST / 20:38 UTC).
  • Entrada en la atmósfera: se espera que la nave llegue a la parte alta de la atmósfera marciana viajando a unas 12,100 mph (19,500 kph) a las 3:48 p.m. EST (12:48 p.m. PST / 20:48 UTC).
  • Calentamiento máximo: la fricción de la atmósfera calentará la parte inferior de la nave espacial a temperaturas tan altas como aproximadamente 2,370 grados Fahrenheit (aproximadamente 1,300 grados Celsius) a las 3:49 p.m. EST (12:49 p.m. PST / 20:49 UTC).
  • Despliegue de paracaídas: la nave espacial desplegará su paracaídas a velocidad supersónica alrededor de las 3:52 p.m. EST (12:52 p.m. PST / 20:52). El tiempo exacto de despliegue se basa en la nueva tecnología Range Trigger, que mejora la precisión de la capacidad de la nave espacial para alcanzar un objetivo de aterrizaje.
  • Separación del escudo térmico: la parte inferior protectora de la cápsula de entrada se desprenderá unos 20 segundos después del despliegue del paracaídas. Esto permite al rover usar un radar para determinar qué tan lejos está del suelo y emplear su tecnología de navegación relativa al terreno para encontrar un lugar de aterrizaje seguro.
  • Separación de la carcasa trasera: la mitad trasera de la cápsula de entrada que está sujeta al paracaídas se separará del rover y su «jetpack» (conocida como etapa de descenso) a las 3:54 p.m. EST (12:54 p.m. PST / 20:54). El jetpack utilizará retrocohetes para reducir la velocidad y volar al lugar de aterrizaje.
  • Aterrizaje: la etapa de descenso de la nave espacial, utilizando la maniobra de la grúa aérea, bajará el rover a la superficie con correas de nailon. Se espera que el rover aterrice en la superficie de Marte a la velocidad de la marcha humana (aproximadamente 1.7 mph o 2.7 kph) alrededor de las 3:55 p.m. EST (12:55 p.m. PST / 20:55).

Una variedad de factores pueden afectar la sincronización precisa de los hitos enumerados anteriormente, incluidas las propiedades de la atmósfera marciana que son difíciles de predecir hasta que la nave espacial realmente esté en ella.

Es posible que los controladores de misión tampoco puedan confirmar estos hitos en los momentos enumerados anteriormente debido a la complejidad de las comunicaciones en el espacio profundo. El flujo de datos de ingeniería detallados (llamado telemetría) en tiempo casi real se basa en un nuevo tipo de capacidad de retransmisión agregada el año pasado al Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA. Los ingenieros esperan que los datos adicionales regresen a la Tierra directamente a través de la Red de Espacio Profundo de la NASA y otras dos antenas terrestres hasta poco antes del aterrizaje.

Es importante tener en cuenta que el rover puede aterrizar de forma segura en Marte sin comunicaciones con la Tierra: Perseverance tiene instrucciones de aterrizaje preprogramadas y una autonomía significativa. Se planean pases de comunicación adicionales en las horas y días posteriores al evento de aterrizaje.

Una vez en la superficie, una de las primeras actividades de Perseverance será tomar fotografías de su nuevo hogar y transmitirlas a la Tierra. Durante los días siguientes, los ingenieros también comprobarán el estado del rover y desplegarán el mástil de detección remota (también conocido como su «cabeza») para que pueda tomar más fotografías. El equipo de Perseverance tardará más de un mes en inspeccionar a fondo el rover y cargar un nuevo software de vuelo para prepararse para su búsqueda de vida antigua en Marte. Durante el mismo período, el equipo Ingenuity Mars Helicopter se asegurará de que su pequeño pero poderoso robot esté preparado para el primer intento de vuelo aerodinámico controlado y motorizado en otro planeta.

“El equipo de Ingenuity estará al lado de nuestros asientos con el equipo de Perseverance el día del aterrizaje”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL. «No podemos esperar el momento en el que el rover y el helicóptero estén seguros en la superficie de Marte y listos para la acción».

Más sobre la misión del Perseverance

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y sedimentos marcianos para su posterior regreso a la Tierra.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte de una iniciativa más grande de la NASA que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. La NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, gestiona la misión Perseverance Mars 2020 y la demostración de la tecnología Ingenuity Mars Helicopter para la NASA.

Traducción no oficial con fines divulgativos.
Créditos: NASA / JPL

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