El helicóptero Ingenuity de la NASA posado en la superficie Marte tal como lo ve la cámara de peligro trasera del rover Perseverance el 4 de abril de 2021, el 44 ° día marciano o sol de la misión. Créditos: NASA / JPL-Caltech

Superar las gélidas temperaturas marcianas después de ser depositado por el rover Perseverance de la NASA es un hito importante para el pequeño helicóptero.

Las temperaturas nocturnas en el cráter Jezero pueden descender hasta menos 130 grados Fahrenheit (menos 90 grados Celsius), lo que puede congelar y agrietar componentes eléctricos desprotegidos y dañar las baterías a bordo necesarias para el vuelo. Sobrevivir esa primera noche después de ser desplegado desde donde estaba unido al vientre del rover Perseverance de la NASA el 3 de abril es un hito importante para el helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos). En los próximos días, Ingenuity será la primera aeronave en intentar un vuelo controlado y con motor en otro planeta.

«Esta es la primera vez que Ingenuity ha estado solo en la superficie de Marte», dijo MiMi Aung, gerente del proyecto Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Pero ahora tenemos la confirmación de que tenemos el aislamiento adecuado, los calentadores adecuados y suficiente energía en su batería para sobrevivir la noche fría, lo cual es una gran victoria para el equipo. Estamos emocionados de continuar preparando Ingenuity para su primera prueba de vuelo «.

Diseñar una nave lo suficientemente pequeña como para caber en el rover, lo suficientemente liviana para volar en la delgada atmósfera de Marte, pero lo suficientemente resistente para resistir el frío marciano presentó desafíos importantes. Para garantizar que la matriz solar sobre los rotores del helicóptero pudiera comenzar a recibir luz solar lo antes posible, se le ordenó a Perseverance que se alejara de Ingenuity poco después de desplegarlo.

La ubicación donde el rover Perseverance Mars 2020 de la NASA observará el intento del Helicóptero Ingenuity Mars de realizar un vuelo controlado con motor en Marte se llama «Van Zyl Overlook», en honor a Jakob van Zyl. Van Zyl fue durante mucho tiempo el colega, mentor y líder del equipo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Falleció inesperadamente en agosto de 2020, aproximadamente un mes después del lanzamiento de Perseverance. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Hasta que el helicóptero puso sus cuatro patas en la superficie marciana, Ingenuity permaneció unido al vientre del rover, recibiendo energía de Perseverance, que aterrizó en el cráter Jezero el 18 de febrero. El rover sirve como repetidor de comunicaciones entre Ingenuity y la Tierra, y utilizará su conjunto de cámaras para observar las características de vuelo del helicóptero solar desde la localización «Van Zyl Overlook».

The Ingenuity Mars Helicopter took this image with its color camera from beneath the Perseverance rover on April 3, 2021
El helicóptero Ingenuity Mars tomó esta imagen con su cámara a color desde debajo del rover Perseverance después de que el rover había desplegado el helicóptero en la superficie de Marte. La imagen fue tomada el 3 de abril de 2021. Créditos: NASA / JPL-Caltech

La única misión de Ingenuity, una demostración de tecnología, es realizar pruebas de vuelo en la delgada atmósfera de Marte; el helicóptero no lleva instrumentos científicos. Dentro de 30 días marcianos, o soles (un día marciano son 24,6 horas), en la superficie, Ingenuity completará sus pruebas, y la exploración científica de Perseverance del cráter Jezero se acelerará.

«Nuestro programa de pruebas de 30 soles está adelantado con emocionantes hitos», dijo Teddy Tzanetos, subdirector de operaciones del helicóptero Ingenuity Mars en JPL. «Independientemente de lo que nos depare el futuro, adquiriremos todos los datos de vuelo que podamos dentro de ese plazo».

El mes del ingenio (en ingles «Ingenuity»)

El 4 de abril, Perseverance bajó la primera de las imágenes del helicóptero en la superficie de Marte. Tomada por la cámara de evitación de peligros trasera izquierda del rover, la imagen muestra las palas del rotor del helicóptero todavía apiladas en alineación una encima de la otra (una configuración utilizada para ahorrar espacio durante el viaje a Marte) y sus cuatro almohadillas firmemente plantadas en la superficie de Marte. .

Durante los próximos dos días, Ingenuity recopilará información sobre qué tan bien funcionan los sistemas de energía y control térmico ahora que el pequeño helicóptero está parado por sí solo en el entorno de Marte. Esa información se utilizará para ajustar el sistema de control térmico de Ingenuity para ayudarlo a sobrevivir a las duras noches de Marte durante todo el período del experimento de vuelo.

El 7 de abril, los bloqueos que han mantenido juntas las palas del rotor desde antes del lanzamiento están programados para ser liberados. Si el equipo de la misión alcanza ese hito, los próximos soles implicarán más pruebas de las palas del rotor y de los motores que las impulsan. También hay comprobaciones de la unidad de medición inercial (un dispositivo electrónico que mide la orientación y la velocidad angular de un cuerpo) y computadoras a bordo encargadas de volar el helicóptero de forma autónoma. Además, el equipo continuará monitoreando el rendimiento energético del helicóptero, incluida la evaluación de la energía de los paneles solares y el estado de carga de las seis baterías de iones de litio de la nave.

Si todo va bien con cada una de las innumerables comprobaciones previas al vuelo, el primer intento de Ingenuity de despegar desde el centro de su «aeródromo» de 33 por 33 pies (10 por 10 metros), elegido por su planitud y falta de obstrucciones – no será antes de la noche del 11 de abril.

Las pruebas de vuelo posteriores se programarán durante el Mes del Ingenio, y las cámaras de Perseverance proporcionarán muchas imágenes de alta definición de la misión histórica.

Más sobre el Ingenuity

El helicóptero Ingenuity Mars fue construido por JPL, que también gestiona este proyecto de demostración de tecnología para la sede de la NASA. Cuenta con el apoyo de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, la Dirección de Misiones de Investigación Aeronáutica de la NASA y la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. El Centro de Investigación Ames de la NASA y el Centro de Investigación Langley proporcionaron un importante análisis de rendimiento de vuelo y asistencia técnica.

En la sede de la NASA, Dave Lavery es el ejecutivo del programa del helicóptero Ingenuity Mars. En JPL, MiMi Aung es el director del proyecto y J. (Bob) Balaram es el ingeniero jefe.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del helicóptero Ingenuity Mars.

Para obtener más información en Inglés sobre Ingenuity: https://go.nasa.gov/ingenuity-press-kit y https://mars.nasa.gov/technology/helicopter

Más acerca del Perseverance

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (roca y polvo rotos).

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

JPL construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Para más información en Inglés sobre el Perseverance: nasa.gov/perseverance y mars.nasa.gov/mars2020/

Traducción no oficial con fines divulgativos.
Créditos: NASA/JPL-Caltech

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