La geología de la superficie de la luna helada Europa de Júpiter se muestra en esta vista hecha a partir de imágenes tomadas por la nave espacial Galileo de la NASA a fines de la década de 1990. Créditos: NASA/JPL-Caltech/Instituto SETI

Las crestas de hielo paralelas, una característica común en Europa, la luna de Júpiter, se encuentran en la capa de hielo de Groenlandia, y podrían ser un buen augurio para la habitabilidad potencial de Europa.

Las crestas de hielo paralelas en Groenlandia tienen un parecido sorprendente con las crestas de Europa, la luna cubierta de hielo de Júpiter, lo que sugiere que la capa helada de la luna podría estar plagada de bolsas de agua.

Esta similitud podría mejorar en gran medida las probabilidades de que la misión Europa Clipper de la NASA detecte entornos potencialmente habitables en la luna joviana. El instrumento de radar de penetración de hielo de la nave espacial REASON (abreviatura de Radar for Europa Assessment and Sounding: Ocean to Near-surface) será ideal para realizar dicha búsqueda.

«Si hay bolsas de agua debajo de las crestas, tenemos los instrumentos adecuados para verlas», dijo Dustin Schroeder, profesor asociado de la Universidad de Stanford y coautor de un nuevo estudio que compara las «dobles crestas» de Groenlandia con las de Europa.

Los científicos dicen que la evidencia recopilada hasta ahora muestra que Europa alberga un océano líquido profundo, escondido debajo de una capa de hielo que podría tener entre 10 y 15 millas (15 a 25 kilómetros) de espesor. Debido a que el hielo es tan sustancial, una gran pregunta sobre la luna es si algo del océano profundo hace contacto con la superficie, o si el contacto es al revés, con el material de la superficie filtrándose hacia el agua del océano.

«Es emocionante lo que significaría si hubiera mucha agua dentro de la capa de hielo», dijo el coautor Gregor Steinbrügge, ex investigador de Stanford que ahora es científico planetario en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Significaría que la capa de hielo en Europa es extremadamente dinámica. Podría facilitar los procesos de intercambio entre la superficie y el subsuelo del océano. Podría ir en ambas direcciones”.

Los nutrientes potenciales que sustentan la vida en la superficie de Europa, tal vez depositados allí por otra luna de Júpiter, el volcánico Io, podrían encontrar su camino hacia el océano subterráneo, dijo. Y los productos químicos u otros materiales del subsuelo que indiquen un entorno oceánico habitable podrían terminar en la superficie.

Cómo se pueden haber formado las crestas

Durante una presentación sobre las cordilleras de Europa, el autor principal del estudio, el estudiante graduado de Stanford, Riley Culberg, dijo que notó accidentes geográficos similares en Groenlandia. Los datos de radar de penetración de hielo recopilados entre 2015 y 2017 por la Operación IceBridge de la NASA, una campaña de observación aérea, mostraron no solo la existencia de una doble cresta en el noroeste de Groenlandia, sino también detalles de cómo evolucionó.

Las crestas dobles observadas en la superficie de la capa de hielo de Groenlandia se formaron cuando el agua de los lagos superficiales cercanos se drenó en una capa de hielo impermeable dentro de la capa de hielo. Una vez allí, la bolsa de agua se volvió a congelar y fracturó el hielo que la cubría, lo que obligó a que se elevaran picos a ambos lados.

Algo similar podría estar sucediendo en Europa, pero en cambio con agua forzada hacia la superficie desde el océano subterráneo. Las características de las crestas en Europa, aunque similares a las crestas de Groenlandia, son mucho más grandes y con picos más altos, quizás debido en parte a la menor gravedad en Europa.

En este mosaico de dos imágenes tomadas por Galileo de la NASA durante el sobrevuelo cercano de la nave espacial el 20 de febrero de 1997 se ve una doble cresta que atraviesa la superficie de Europa. El análisis de una característica similar en Groenlandia sugiere que el agua líquida poco profunda puede ser omnipresente en toda la capa helada de la luna. Créditos: NASA/JPL/ASU

El instrumento REASON de Europa Clipper está diseñado para realizar el mismo tipo de mediciones en Europa que el radar IceBridge realizó en Groenlandia. Ambos usan ondas de radio que pueden penetrar profundamente en el hielo. Sin embargo, las mismas ondas no pueden penetrar el agua líquida y, en cambio, se reflejan de regreso al instrumento de radar. El agua aparece como una mancha brillante en las imágenes de radar. Por lo tanto, estos radargramas pueden proporcionar un perfil vertical del agua y el hielo en las profundidades de la superficie.

“Obtienes reflejos que son mil veces más brillantes para el agua que para el hielo”, dijo Schroeder.

Schroeder, co-investigador de REASON y parte de un grupo que estudia el interior de Europa, dijo que el nuevo estudio podría ayudar al equipo de Europa Clipper a diseñar observaciones para determinar si las crestas en la luna y en Groenlandia surgieron de las mismas causas subyacentes, y si las bolsas de agua son comunes dentro de la capa helada de Europa.

El estudio también destaca la creciente sinergia entre los científicos que estudian a nuestros vecinos planetarios del sistema solar y los que se centran en la Tierra.

“Esta investigación nos ayudará a usar la Tierra para comprender lo que veremos en Europa o, cuando lleguemos a Europa, nos ayudará a interpretar lo que vemos cuando lleguemos allí”, dijo Schroeder.

Más sobre la misión

Misiones como Europa Clipper contribuyen al campo de la astrobiología, la investigación interdisciplinaria sobre las variables y condiciones de mundos distantes que podrían albergar vida tal como la conocemos. Si bien Europa Clipper no es una misión de detección de vida, realizará un reconocimiento detallado de Europa e investigará si la luna helada, con su océano subterráneo, tiene la capacidad de albergar vida. Comprender la habitabilidad de Europa ayudará a los científicos a comprender mejor cómo se desarrolló la vida en la Tierra y el potencial para encontrar vida más allá de nuestro planeta.

Administrado por Caltech en Pasadena, California, JPL lidera el desarrollo de la misión Europa Clipper en asociación con APL para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. La Oficina del Programa de Misiones Planetarias del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, ejecuta la gestión del programa de la misión Europa Clipper.

Puede encontrar más información sobre Europa en Inglés en https://europa.nasa.gov

Traducción no oficial con fines divulgativos del artículo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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