El Ingenuity se asienta sobre una superficie ligeramente inclinada de unos 6 grados en el centro del marco, justo al norte de la cresta sur de la unidad geológica “Séíitah”. El instrumento Mastcam-Z del rover Perseverance tomó esta imagen el 1 de diciembre de 2021, cuando el helicóptero estaba a unos 295 metros (970 pies) de distancia. Créditos: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Con sus recientes vuelos números 17 y 18, el helicóptero del Planera Rojo alcanza un hito en vuelo que el equipo nunca consideró alcanzable.

El vuelo número 17 del helicóptero Ingenuity Mars de la NASA el 5 de diciembre llevó el tiempo total de vuelo más allá de la marca de 30 minutos. El trayecto de 117 segundos acercó la primera aeronave de la historia a operar desde la superficie de otro mundo más cercano a su aeródromo original, «Wright Brothers Field», donde esperará la llegada del rover Perseverance Mars de la agencia, que actualmente explora la región de «South Séítah» de Cráter Jezero de Marte.

Además de acumular 30 minutos y 48 segundos de tiempo de vuelo, el helicóptero pionero ha viajado sobre la superficie una distancia de 3.592 metros (2.2 millas), volando tan alto como 12 metros (40 pies) y tan rápido como 5 metros por segundo (10 mph).

El estado del helicóptero después del vuelo del 5 de diciembre no se había confirmado previamente debido a un corte inesperado del flujo de datos en vuelo cuando el helicóptero descendía hacia la superficie al finalizar su vuelo. La perseverancia sirve como la estación base de comunicaciones del helicóptero con los controladores en la Tierra. Un puñado de paquetes de radio de datos que el rover recibió más tarde sugirió un helicóptero en buen estado en la superficie, pero no proporcionaron suficiente información para que el equipo declarara un vuelo exitoso.

Pero los datos transmitidos a los ingenieros de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California el viernes 10 de diciembre indican que el vuelo 17 fue un éxito y que Ingenuity está en excelentes condiciones.

La marca de 30 minutos supera con creces los planes originales para el helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos). Diseñado como una demostración de tecnología para realizar hasta cinco vuelos de prueba experimentales, Ingenuity voló por primera vez el 19 de abril de 2021, con un breve salto hacia arriba y hacia abajo para demostrar que era posible un vuelo controlado y con motor en Marte. Los siguientes cuatro vuelos experimentales expandieron la envolvente de vuelo de la aeronave, haciendo vuelos cada vez más largos con maniobras más complicadas, lo que ayudó aún más a los ingenieros de JPL a comprender mejor su desempeño.

Con el sexto vuelo, el helicóptero se embarcó en una nueva fase de demostración de operaciones, investigando cómo la exploración aérea y otras funciones podrían beneficiar la exploración futura de Marte y otros mundos. En este nuevo capítulo, el helicóptero ha operado desde aeródromos al sur de Wright Brothers Field, explorando afloramientos rocosos y otras características geológicas de interés para el equipo científico del rover Perseverance.

“Pocos pensaron que llegaríamos al vuelo uno, menos aún al cinco. Y nadie pensó que llegaríamos tan lejos ”, dijo el líder del equipo del Ingenuity, Teddy Tzanetos, de JPL. “En camino de acumular más de media hora en el aire, Ingenuity ha sobrevivido a ocho meses de frío intenso y ha operado en nueve aeródromos marcianos únicos. Las operaciones continuas de la aeronave hablan de la solidez del diseño y la diligencia y pasión de nuestro pequeño equipo de operaciones «.

Vuelo 18

A falta de confirmación oficial, según el libro de registro del Ingenuity, el vuelo 18 se realizó satisfactoriamente también el 15 de diciembre, cubriendo otros 754 pies (230 metros) a una velocidad de 5,6 mph (2,5 metros por segundo) durante 125 segundos. El nuevo aeródromo, cerca del límite norte de Séítah, ha sido el décimo del helicóptero en Marte.

Al igual que con el esfuerzo anterior, el vuelo 18 ampliará los límites del alcance y el rendimiento de la radio de Ingenuity. Para brindarle la mejor oportunidad de mantener un enlace durante el aterrizaje, el equipo de Mars Helicopter ha modificado la secuencia de vuelo para comunicarse en un modo de baja velocidad de datos, lo que proporcionará un impulso adicional en la intensidad de la señal al enlace de radio.

«Si perdemos el enlace de radio al aterrizar, pueden pasar varios días o semanas hasta que la línea de visión entre el ingenio y la perseverancia mejore lo suficiente como para intentar una sesión de comunicación», dijo Tzanetos. «Si bien retrasar nuestro análisis de datos posteriores al vuelo es un inconveniente, no es inesperado y se está convirtiendo en la nueva normalidad a medida que continuamos operando en terrenos desafiantes en las próximas semanas».

Más sobre el Ingenuity

El helicóptero Ingenuity Mars fue construido por JPL, que también gestiona este proyecto de demostración de tecnología para la sede de la NASA. Cuenta con el apoyo de las direcciones de misión de Ciencia, Aeronáutica y Tecnología Espacial de la NASA. El Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California y el Centro de Investigación Langley de la NASA en Hampton, Virginia, proporcionaron un importante análisis de rendimiento de vuelo y asistencia técnica durante el desarrollo de Ingenuity. AeroVironment Inc., Qualcomm y SolAero también brindaron asistencia en el diseño y los principales componentes del vehículo. Lockheed Space diseñó y fabricó el Sistema de Entrega de Helicópteros de Marte.

En la sede de la NASA, Dave Lavery es el ejecutivo del programa del helicóptero Ingenuity Mars.

Más acerca del Perseverance

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (rocas y polvo rotos).

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Marte 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado para la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Para obtener más información en Inglés sobre el Ingenuity: https://mars.nasa.gov/technology/helicopter

Para más información en Inglés sobre el Perseverance: mars.nasa.gov/mars2020/

Articulo con fines divulgativos basado en el articulo original en Inglés.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

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